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La famille Kelly : une ville, un club

22 Fév 2021

 

Mag Aviron vous propose de découvrir l’histoire de la famille Kelly, également disponible dans le hors-série visible gratuitement sur notre site.

John B. Kelly en skiff. © Archives du Palais Princier de Monaco

L’histoire de la famille Kelly est intimement liée à celle de Philadelphie et du Vesper, célèbre club de la ville, situé sur la rivière Schuylkill.

C’est avec John Brendan Kelly, dit Jack, que la saga sportive familiale a débuté. John B. Kelly est né à Philadelphie le 4 octobre 1889, de parents d’origine irlandaise qui se sont installés aux Etats-Unis avant sa naissance. C’est sur la rivière Schuylkill, à Philadelphie, qu’il apprend à ramer. Il pratique d’autres sports, comme le basket-ball et le football américain. Après un passage dans l’armée américaine pendant la Première Guerre mondiale en tant que lieutenant, il est démobilisé en 1919. Maçon de formation, John B. Kelly a alors fondé son entreprise de construction et de briqueterie et envisage en 1920 alors de prendre part à la régate royale d’Henley, la plus prestigieuse compétition d’aviron qui se déroule sur la Tamise pour concourir à la Diamond’s cup, dédiée aux skiffeurs. L’inscription lui est refusée, au motif que sa profession est manuelle. Un prétexte d’un autre temps, mais qui collait à l’image élitiste de l’aviron. Il a alors entamé sa préparation pour les Jeux olympiques d’Anvers, en Belgique. Une édition qui fut prolixe pour lui, puisqu’il a décroché pas moins de deux titres à moins de 45 minutes d’intervalle.
En 1924, il fut de retour aux Jeux olympiques, toujours avec son cousin Costello, pour défendre leur titre en deux de couple. Et il réitère leur exploit, remportant une nouvelle fois le titre olympique de la discipline sur la Seine. John B. Kelly est devenu le premier triple champion olympique en aviron. Il a raccroché les pelles suite aux Jeux de Paris et a poursuivi son parcours dans les affaires et brièvement en politique, devenant maire de Philadelphie. On peut toujours voir sa statue, sur son skiff, aux abords de la rivière sur laquelle il a donné ses premiers coups de pelles.
De ses quatre enfants, deux ont fait parler d’eux, chacun dans des domaines bien différents. Grace, née le 12 novembre 1929, actrice, égérie d’Alfred Hitchcock. John Brendan Kelly Jr, né en 1927 qui a lui aussi connu une belle carrière de sportif avec deux victoires à Henley dans la Diamond’s cup, et a pris part à quatre éditions des Jeux olympiques (1948, 1952, 1956 et 1960), décrochant une médaille de bronze à Melbourne en 1956. En 1985, il fut président du comité olympique américain, avant de succomber à une crise cardiaque.

John Kelly, cousin d’Albert II, lors du challenge monégasque. © Eric Marie-Mag Aviron

Le dernier en date, John Kelly III, est lui aussi rameur. Il n’a jamais hésité à traverser l’Atlantique pour venir saluer son cousin, le souverain de Monaco, et affronter les eaux de la Méditerranée, que ce soit pour le challenge du Prince Albert II que pour les mondiaux d’aviron de mer en 2016.

Fabrice Petit

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